自动驾驶汽车 – 颠覆的不只是交通

在中国有关自动驾驶汽车的讨论,一向并不热烈。早前自动驾驶汽车在美国测试时发生致命意外,市民才稍稍提升对自驾车的关注。大概对不少人来说,自动驾驶汽车仿佛仍然是十分遥远的事情,对自己也没有什么关系。其实,自驾车一旦普及化,除了交通,对我们的生活习惯、城市规划、甚至医疗系统都会有深远的影响。

被低估的颠覆力量

泊车,尤其是在繁忙时间的闹市,对不少驾车人士来说都是个头痛的问题。假如车辆无需人手操控,放下乘客之后,它可以自行离去,车主就无需费时失事的找泊车位,兼负担昂贵的泊车费。再者,配合人工智能,和共乘软件(例如Uber),你闲置的座驾,甚至可以在完成接载你的旅程以后,在路上接单,为你赚取外快。自驾车普及化对社会的颠覆力量,可能可以媲美互联网。

以上的场景太过科幻小说?事实是世界各地对自动驾驶的研究已经进入相当成熟的阶段,多间研发商,包括Google (Waymo)、Tesla、Uber、NuTonomy、宝马、福特、日产、百度等等都都争取在2020年或以前推出商用自驾车。不少国家,包括美国、德国、日本、中国、新加坡均已经开始修改法例,和画出专用测试区,以准备迎接无人驾驶年代的来临。

早于2016年年中,自驾车研发公司NuTonomy已经率先在新加坡试行无人驾驶的士服务。在去年(2017年),Uber和Lyft 亦均以推出有限度的自驾车载客服务(车上有无需负责驾驶的「安全司机」(safety driver),在必要时才接手操控车辆)。在去年底,Uber 更与Volvo达成协议,将会向其购买24,000部自驾车,2019年开始提供自驾车接载服务。虽然无人驾驶汽车的测试因为早前在美国的致命意外而暂停,各个研发商在重整旗鼓之后,定必重新上路,以期在这个新领域抢占头啖汤。

影响的不只是交通

Tesla 的 Elon Musk 预言在十年内市场上所有的汽车都将会配备自动驾驶功能,无人驾驶对世界的颠覆力量,将会在未来20年逐渐浮现。除了职业司机会被人工智能取替,不少行业,从保险到运输,医疗到地产,都会因为无人驾驶年代而出现翻天覆地的变化。除此之外,我们对出行的安排、居所和办公室地点的选择,甚至投资的策略,都会因为自动驾驶汽车普及化而改变。

改善交通

交通挤塞的其中一个原因,是因为道路上的汽车的驾驶速度并不一致。有别于人类司机在驾驶时倾向时快时慢,自驾车一般都以均速行驶,并保持合适的安全距离。有研究显示,在道路上加入仅5%的自驾车,已经可以对车辆流量调控有帮助,并减低高达40%的的耗油量,和99%的刹车动作,道路安全亦因而得到改善。

生活方式、城市规划

人们买车,一般有两个原因,一是享受驾驶的乐趣;二是为了出行的方便。因为流动互联网和实时数据发展起来的「On-demand」共享经济模式,将会逐渐改变人们对拥有物质(例如汽车)的需求。随着自驾车和共乘、共享软件的普及化,出行变得更加便捷,养车的诱因减少,个人拥有汽车的数量,将会大幅减少,取而代之的,将会是机构(例如是Uber、Lyft、 Google、Tesla、GKFX)提供的共乘或共享服务。这个转变最立竿见影的影响,是对泊车位(尤其是市中心的)需求将会大大降低。

通勤的时间是不少人决定居所地点的主要考虑之一。假如自动驾驶汽车如前所述对改善交通挤塞有帮助,而驾车人士又可以因为无人驾驶技术而腾出时间,人们对住所地点的选择,大概会与今天不一样。自驾车的普及化,对未来的城市规划,将会有深远的影响。

医疗

有研究显示,超过九成的交通意外是由人为因素造成。虽然早前在美国发生的意外,挫了点无人驾驶技术的锐气,相比于人类司机,成熟的无人驾驶技术,依然比人类驾驶为安全。根据世界卫生组织的统计,全球每年有超过一百万人死于交通意外[15],以2012年为例,单是在美国,因为交通意外到急症室求诊的人数便超过二百五十万人。假如交通安全可以因为无人驾驶技术而得到改善,世界各地的医疗系统在有关方面的负担可以减轻。

再者,因为自驾车可以减少交通挤塞,道路上的废气减少,对市民的整体健康也有帮助。另外,因为自驾车可以令出行更加便捷,亦可减少病人因交通不便而缺席复诊的机会,从而进一步改善市民整体的健康状况。

保险

如前所述,无人驾驶技术及共乘服务长远而言会减低对汽车的需求。此外,自驾车可以把因为人为因素而造成的交通意外大幅减少,有关的保险索偿降低,汽车保险保费因而有下调压力,保险业,无可避免地面对翻天覆地的转变[17]。

我的一位朋友是个未来学家(Futurist),他常常说预测未来有点像滑浪,你要掌握的是那个浪潮的势头。如何能够了解新科技对服务带来的影响? 「Data is the new oil.」有先见之明的保险公司,已经率先与自驾车研发商达成合作计划,以便得到第一手的数据,为未来业务转变作好准备。

物流

比自驾的士更早投入市场的,是无人驾驶物流运输。其实自去年开始,自驾货柜车便已经在美国的公路上穿梭,运送雪柜,也运送啤酒。比起繁忙都市的街道,城市与城市之间的高速公路没有行人、没有单车、也没有交通灯,交通流量比较稀疏,需要处理的场景相对简单,亦可减低司机因为长途行车疲惫而造成的交通意外。简单而沉闷的路段由自动驾驶负责,人类司机只需要在货车进入城市时负责驾驶「the last-mile」,这样的配搭更合乎经济及安全原则。

水能载舟亦能覆舟。全自动化驾驶跟人工智能、机械人等科技普及化都令人忧虑机器将会逐渐取代人类。此外,个人私隐和可能的黑客操控也是自驾车发展的隐忧。然而,无人驾驶这个科技浪潮,还是无可避免的即将降临。

这是一个科技以几何级数速度发展的年代。随着物联网(IoT)、人工智能、大数据的迅速发展,无人驾驶汽车普及化会比我们想像的来得急促。不少先进的经济体,包括欧美、中东、中国、日本、南韩、新加坡都已经在为这个时代的来临做好准备,假如我们的城市依然对有关的技术,以及其对法规和城市规划的影响置若罔闻,我们将无可避免再一次失去先机、落后于人。